17 de enero de 2017 / 15:24 / hace 9 meses

Chile iniciará en abril licitación internacional para desarrollo de productos en base a litio

El vicepresidente ejecutivo de la gubernamental Corporación de Fomento de la Producción (Corfo), Eduardo Bitrán, habla durante una entrevista con Reuters en Santiago, Chile. 16 de enero 2017. Chile realizará en abril una licitación internacional para el desarrollo de productos tecnológicos enfocados en el mercado del litio, que se beneficiarán de precios preferentes contemplados en un reciente acuerdo del Gobierno con la estadounidense Rockwood. REUTERS/Rodrigo Garrido

SANTIAGO (Reuters) - Chile realizará en abril una licitación internacional para el desarrollo de productos tecnológicos enfocados en el mercado del litio, que se beneficiarán de precios preferentes contemplados en un reciente acuerdo del Gobierno con la estadounidense Rockwood.

El vicepresidente ejecutivo de la gubernamental Corporación de Fomento de la Producción (Corfo), Eduardo Bitrán, dijo en una entrevista con Reuters tarde el lunes que al menos dos empresas de China, una de ellas en asociación con otra de Corea del Sur, han mostrado interés en participar de la licitación.

“Estamos haciendo este tema con la agencia (de promoción de inversión extranjera) InvestChile para ver cómo hacemos un proceso muy claro, muy transparente. La idea es convocar en abril y resolverlo en octubre o noviembre”, dijo Bitrán.

“Esto permitirá crear una industria manufacturera notable. Hay algunas que nos han propuesto producir cátodos, pero pueden llegar otras propuestas con más valor agregado”, añadió.

Corfo y Albemarle Corp -dueña de Rockwood y líder mundial en el mercado del litio- sellaron este mes la modificación de un convenio que permitirá a la estadounidense expandir significativamente sus operaciones en el Salar de Atacama, enclavado en el desértico norte de Chile.

El Salar de Atacama es parte del denominado “triángulo del litio”, zona ubicada en los límites de Argentina, Bolivia y Chile que concentra gran parte de las reservas globales del mineral.

El acuerdo incluye la venta local a un precio preferente de hasta el 25 por ciento de la producción, lo que permitiría “grandes ventajas” para la elaboración en el país de los principales componentes de las baterías, que son intensivos en litio, explicó el jefe de Corfo, agencia que controla las reservas del mineral.

Bitrán se reunió a fines del año pasado con representantes de las empresas chinas Vision Group y Jiangmen Kanhoo Industry Co Ltd, que presentaron una propuesta para una planta de hidróxido de litio y otra de producción de baterías.

Las compañías de litio en el mundo están buscando asegurar suministro ante el creciente valor del mineral, clave para la pujante industria de automóviles eléctricos.

ARBITRAJE CON SQM

El anuncio del concurso internacional ocurre en momentos en que Corfo mantiene abierto un arbitraje con la minera local SQM, que actualmente lidera la producción de litio en Chile. El proceso está relacionado principalmente con un supuesto incumplimiento en el cuidado y pago por el uso de concesiones mineras en el Salar de Atacama.

Al respecto, Bitrán estimó que al haber tres litigios y que probablemente el mismo árbitro los tomará en conjunto, “el proceso (de arbitraje) se va a alargar al menos un año más, o un año y medio más”.

El funcionario aseguró además que, al ritmo actual de producción, SQM acabará con su cuota de litio en el 2022 y no alcanzará a explotar la zona hasta 2030, cuando vence el antiguo contrato.

“Entonces, creemos que la mejor opción es poder resolver el problema con esa empresa lo más pronto posible. Nos interesa una empresa que pueda ser un buen socio. Podría ser SQM, pero lo dudo con el controlador actual, con él es imposible”, enfatizó el jefe de Corfo.

El polémico empresario Julio Ponce, acusado de financiar ilegalmente a políticos, decidió en diciembre no seguir adelante con la venta de una participación relevante de SQM, debido a que las ofertas no contribuían al interés social y a que una de las condiciones propuestas resultaba imposible de cumplir.

Editado por Antonio de la Jara y Juana Casas

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