24 de enero de 2014 / 11:50 / en 4 años

EXCLUSIVA-Compradores mundiales se alinean para comprar gas natural de EEUU

Por Oleg Vukmanovic y Edward McAllister

LONDRES/NUEVA YORK (Reuters) - Países de todo el mundo han estado en los últimos meses firmando discretamente contratos para importar gas natural de Estados Unidos, lo que revela un creciente apetito por el combustible extranjero en medio de un incremento de la demanda.

Hasta una decena de contratos a largo plazo, valorados en decenas de millones de dólares, han sido cerrados entre bambalinas con compañías de China, Japón, Taiwan, España, Francia y Chile, según fuentes de compañías, de la industria y operadores.

Entre los acuerdos, China en particular ha surgido como uno de los principales beneficiarios del gas natural barato estadounidense que en los próximos años serán enviados a las plantas de la costa del Golfo y licuefactado para su traslado al exterior mediante tanques.

Los acuerdos sin anunciar, que suponen alrededor del dos por ciento del suministro diario estadounidense, no son los primeros de este tipo y dependen de la aprobación del Gobierno de Estados Unidos de construir dos nuevas plantas de gas natural licuado (GNL).

Estados Unidos está dando pasos para convertirse en un importante hub exportador por delante de rivales en Australia y el Este de África, suministrando a los necesitados compradores asiáticos incluso antes de que comience la construcción de los proyectos. La competencia global podría reducir los márgenes de beneficios de algunos exportadores de gas estadounidense.

Compañías como la británica BP o la francesa GDF Suez, ya comprometidas para comprar GNL de Estados Unidos, están encontrando múltiples compradores.

“A medida que vemos más contratos firmados, es una indicación que Estados Unidos tiene gas natural realmente barato que quiere suministrar al mercado global”, declaró Jason Bordoff, director del Centro de la Política Energética Global de a la Universidad de Columbia.

PROYECTOS

Estados Unidos está produciendo cantidades récord de gas natural gracias al boom de las perforaciones y han sido propuestos más de una decena de proyectos de exportación.

Pero los grandes usuarios domésticos de gas natural como la industria petroquímica están preocupados porque el boom de las exportaciones podrían empujar los precios en el mercado doméstico. El Gobierno de Obama ha estado aprobando exportaciones de manera individual.

Hasta ahora, sólo cuatro proyectos pueden exportar a todo el mundo y sólo uno está en construcción.

El proyecto Sabine Pass de Cheniere Energy en Louisiana, que se espera comience a enviar barcos a finales de 2015, ha cerrado contratos con importadores en Europa y Asia durante los últimos dos años.

Esta última serie de ventas de gas serán realizadas desde la planta de GNL Cameron, propiedad de Sempra Energy en Louisiana y de la planta de Freeport en Texas, dijeron fuentes. Se espera que ambas plantas comiencen a operar a finales de la década, a la espera de aprobación.

Sempra todavía está esperando permisos para construir la planta de Cameron y para exportar gas a países donde EEUU no tiene tratado de libre comercio. Freeport tiene permiso total para exportar, pero todavía está en construcción.

Asegurarse pronto compradores puede suponer el éxito o el fracaso de un proyecto de GNL. Sin compradores, un proyecto podría no recibir ni siquiera apoyo financiero o ser construido.

Para una lista completa de los acuerdos, ver la tabla.

Más de 12 millones de toneladas por año (mtpa) de GNL se exportarían desde Estados Unidos bajo el acuerdo, o cerca de 1.500 millones de pies cúbicos de gas (bcm) por día, aunque algunos volúmenes podrían verse alterados en las negociaciones, dijeron fuentes. La producción diaria de EEUU es de aproximadamente 70.000 millones de pies cúbicos.

Reporte adicional de Michel Rose en París, Aaron Sheldrick y James Topham en Tokio, Nidhi Verma en Nueva Delhi, Jane Chung en Seúl, Pisit Changplayngam en Bangkok

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