Sonda espacial detecta un planeta con doble atardecer

jueves 15 de septiembre de 2011 15:36 GYT
 

Por Deborah Zabarenko

WASHINGTON (Reuters) - Cuando el día termina en el planeta Kepler-16b se produce un doble amanecer, reportó un grupo de científicos el jueves en la revista Science.

En una escena que parece de ciencia ficción, investigadores usaron observaciones de la nave espacial Kepler, de la NASA, para detectar un planeta distante orbitando dos estrellas, marcando la primera vez que se confirma un fenómeno de este tipo.

"Esta es realmente una medición increíble de Kepler", dijo Alan Boss, del Instituto de Ciencia Carnegie, coautor del estudio. "Lo realmente emocionante es que existe un planeta que está orbitando alrededor de estas dos estrellas", agregó.

En el pasado ya se habían detectado estrellas binarias -dos soles que giran mutuamente- y los astrónomos sospechaban que existían planetas a su alrededor, pero las observaciones de la nave Kepler son las primeras en confirmarlo.

La fuerza gravitacional de dos estrellas, incluso aunque sean relativamente pequeñas como las que están en el corazón de este sistema estelar, podría ser bastante diferente de la gravedad ejercida por una sola, explicó Boss por teléfono.

La misión de Kepler es rastrear nuestra sección de la Vía Láctea para encontrar planetas similares a la Tierra en la llamada "zona habitable" que no están ni demasiado cerca ni demasiado lejos de las estrellas que orbitan.

La nave realiza esta tarea encontrando estrellas cuya luz se debilita periódicamente debido a que un cuerpo astronómico en órbita -un planeta- pasa entre la estrella y los instrumentos de Kepler. Esto se conoce como tránsito planetario.

Lo que llamó la atención en este descubrimiento fue que las estrellas se estaban eclipsando mutuamente y luego un tercer eclipse indicó que un planeta era parte del sistema.   Continuación...