15 de septiembre de 2011 / 19:38 / hace 6 años

Sonda espacial detecta un planeta con doble atardecer

Por Deborah Zabarenko

WASHINGTON (Reuters) - Cuando el día termina en el planeta Kepler-16b se produce un doble amanecer, reportó un grupo de científicos el jueves en la revista Science.

En una escena que parece de ciencia ficción, investigadores usaron observaciones de la nave espacial Kepler, de la NASA, para detectar un planeta distante orbitando dos estrellas, marcando la primera vez que se confirma un fenómeno de este tipo.

"Esta es realmente una medición increíble de Kepler", dijo Alan Boss, del Instituto de Ciencia Carnegie, coautor del estudio. "Lo realmente emocionante es que existe un planeta que está orbitando alrededor de estas dos estrellas", agregó.

En el pasado ya se habían detectado estrellas binarias -dos soles que giran mutuamente- y los astrónomos sospechaban que existían planetas a su alrededor, pero las observaciones de la nave Kepler son las primeras en confirmarlo.

La fuerza gravitacional de dos estrellas, incluso aunque sean relativamente pequeñas como las que están en el corazón de este sistema estelar, podría ser bastante diferente de la gravedad ejercida por una sola, explicó Boss por teléfono.

La misión de Kepler es rastrear nuestra sección de la Vía Láctea para encontrar planetas similares a la Tierra en la llamada "zona habitable" que no están ni demasiado cerca ni demasiado lejos de las estrellas que orbitan.

La nave realiza esta tarea encontrando estrellas cuya luz se debilita periódicamente debido a que un cuerpo astronómico en órbita -un planeta- pasa entre la estrella y los instrumentos de Kepler. Esto se conoce como tránsito planetario.

Lo que llamó la atención en este descubrimiento fue que las estrellas se estaban eclipsando mutuamente y luego un tercer eclipse indicó que un planeta era parte del sistema.

Debido a que sus dos soles son más pequeños y más fríos que nuestro sol, Kepler-16b sería demasiado frío, con una temperatura en la superficie de entre 73 y 101 grados bajo cero, dijo el Centro de Astrofísica Harvard-Smithsonian en un comunicado.

Kepler-16b es similar a Júpiter en tamaño y masa, un gigante gaseoso y frío que orbita sus dos soles cada 229 días a una distancia de 104,6 millones de kilómetros.

Este nuevo planeta detectado se encuentra a 200 años luz de la Tierra y se cree que no alberga vida. Un año luz equivale a unos 10.000 billones de kilómetros y mide la distancia que recorre la luz en un año.

Reporte de Deborah Zabarenko, Washington; editado en español por Patricia Avila

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