12 de septiembre de 2008 / 21:49 / en 9 años

Científicos se apuran por descifrar código genético de la papa

Por Terry Wade

LIMA (Reuters) - Científicos alrededor del mundo se han unido para seguir la secuencia del genoma de la papa, con la esperanza de descifrar el código genético de uno de los cultivos más importantes del mundo en momentos de un fuerte crecimiento de la población y altos precios de los alimentos.

La solanum tuberosum, el nombre científico de la humilde papa blanca, luce sencilla. Pero, está llena de misterios ocultos en sus 12 cromosomas y 840 millones de pares de bases de ADN. Los humanos, en comparación, poseen 3.000 millones de pares de bases de ADN.

El Consorcio de Secuencia del Genoma de la Papa incluye a científicos de 13 países, desde Nueva Zelanda hasta India y Perú, que están decodificando diferentes partes del genoma.

Esa organización tiene previsto terminar el trabajo en el 2010 y entonces hacer públicos sus hallazgos para que los siembran las plantas puedan crear nuevas semillas resistentes a todo, desde sequías y enfermedades a temperaturas extremas.

“Para poder diseñar de una manera más adecuada la estrategia de mejoramiento, tenemos que conocer cómo actúan los genes, conocer cómo es que funcionan los genes y qué cosa hace que esa planta sea resistente o no,” dijo Gisella Orjeda, profesora de biología de la Universidad Cayetano Heredia, en Lima, quien dirige un laboratorio que está secuenciando uno de los cromosomas.

Una vez que el genoma de la papa blanca esté secuenciado, los investigadores dicen que se tornará más fácil identificar genes en especies nativas y silvestres de papa, que se presenta en 5.000 variedades.

La papa, el tercer cultivo alimentario más importante del mundo después del trigo y el arroz, está siendo defendida por expertos en seguridad que dicen que podría alimentar con bajo costo a un mundo crecientemente hambriento.

Naciones Unidas nombró al 2008 como el Año Internacional de la Papa para destacar su potencial como un antídoto contra el hambre.

Aunque la papa se originó hace 8.000 años en la cordillera de los Andes de Perú, China es actualmente el mayor productor del tubérculo.

La están plantando más agricultores, especialmente en países en vías de desarrollo, al tiempo que la población mundial se expande en 1.000 millones de habitantes por década.

Orjeda afirmó que el proyecto de secuenciamiento del genoma de la papa, centrado en Holanda (www.potatogenome.net), podría marcar el comienzo de una nueva era para la papa, cuyos defensores llaman el vegetal más importante de la historia.

“La papa no es importante sólo ahora. Ha sido importante siempre, es lo que permitió la Revolución Industrial en Europa (al permitir un auge poblacional), pero también la que causó la hambruna de la papa en Irlanda,” agregó.

Editado en español por Silene Ramírez

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