Nuevo 'planeta menor' ayuda a explicar los cometas: astrónomos

lunes 18 de agosto de 2008 15:58 GYT
 

WASHINGTON (Reuters) - Un "planeta menor" recientemente descubierto con una alargada órbita alrededor del Sol podría ayudar a explicar el origen de los cometas, dijeron el lunes investigadores.

El objeto, conocido como 2006 SQ372, está iniciando la porción externa de una órbita de 22.500 años que lo llevará a 240.000 millones de kilómetros del Sol.

El bloque helado de piedra está a aproximadamente 3.000 millones de kilómetros de la Tierra, un poco más cerca que el planeta Neptuno, dijeron los investigadores en un simposio. Luego publicarán sus descubrimientos en la revista Astrophysical Journal.

La órbita de 2006 SQ372 es una elipse cuatro veces más larga que ancha, dijo el astrónomo Andrew Becker, de la University of Washington, quien lideró el equipo de investigación.

Sedna, un planeta enano y distante parecido a Plutón descubierto en el 2003, es el único objeto con una órbita similar, pero no está tan extendido.

El nuevo objeto tiene alrededor de 100 kilómetros de diámetro. "Es básicamente un cometa, pero nunca llega lo suficientemente cerca del Sol como para desarrollar una cola larga y brillante de gas evaporado y polvo," dijo Becker en un comunicado.

El graduado de la University of Washington Nathan Kaib dijo que era poco claro cómo se había formado el objeto.

"Pudo haberse formado, como Plutón, en el cinturón de restos helados más allá de Neptuno, luego de un encuentro gravitacional con Neptuno o Urano podría haberlo empujado una larga distancia," dijo Kaib en una declaración.

Probablemente provino de la Nube Oort, una reserva distante de cuerpos helados con forma de asteroide que orbitan el Sol a distancias de varios billones de kilómetros, dijo.

"Uno de nuestros objetivos es entender el origen de los cometas, que son uno de los eventos celestiales más espectaculares. Pero la mayor meta es analizar la historia inicial de nuestro sistema solar y descubrir qué pasaba cuando se formaron los planetas," agregó Kaib.

(Reporte de Maggie Fox. Editado en español por Lucila Sigal)