19 de septiembre de 2008 / 17:17 / hace 9 años

ENTREVISTA-Rio Tinto lanzará mina robot, recorta costos

Por Eric Onstad

LONDRES (Reuters) - La empresa angloaustraliana Rio Tinto lanzará de prueba en noviembre una mina de mineral de hierro automatizada como parte de un plan para reducir los costos y permitir una enorme expansión, a pesar de la severa escasez de mano de obra en Australia, dijo el viernes un funcionario.

El plan es automatizar completamente la mina de ensayo utilizando camiones robóticos de alta tecnología con computadoras, lásers y sistemas GPS avanzados, contó a Reuters John McGach, jefe de innovación.

Rio, el segundo grupo de minería del mundo por valor del mercado, espera extender más adelante la tecnología al resto de su depósito de mineral de hierro Pilbara y a minas de carbón y cobre.

"Estamos enfrentando tremenda escasez de mano de obra en Pilbara (...) Esa es la razón por la que estamos haciendo esto," dijo McGagh en una entrevista teléfonica desde Australia.

Rio ha rechazado una toma de control de todas las acciones de parte de su rival BHP Billiton por valor de 120.000 millones de dólares, argumentando que subvalúa a la firma y sus perspectivas de crecimiento.

Una pieza central en su batalla por convencer a los inversores de su futuro optimista sin BHP es un plan de aumentar la producción de mineral de hierro en más del 50 por ciento, a 320 millones de toneladas para el 2013.

"Manejar 15 minas con 320 millones de toneladas es una operación muy complicada y compleja. Se perforan más de 1,8 millones de agujeros por año. Debemos aplicar tecnología si deseamos llegar a donde deseamos ir," agregó McGagh.

Rio está trabajando por algunos años en varias tecnologías para automatizar las minas y buscará unirlas en el proyecto de prueba en el nuevo "Pozo A" de la operación West Angelas de Pilbara.

"El inicio de la producción es en noviembre y comenzaremos a aumentarla en el período navideño," afirmó. El pozo produciría 31 millones de mineral en más de 15 meses.

RECORTAR COSTOS

Las minas automatizadas deberían conducir a un fuerte ahorro de costos.

"Hemos estudiado otras industrias que han instrumentado altos niveles de robótica y hemos visto gran eficiencia en términos de mantenimiento de este equipo," dijo McGagh. "También estamos buscando un ahorro significativo en los costos," agregó.

En una industria que cambió a la robótica, los costos de mantenimiento de la maquinaria pesada se redujeron en un 40 por ciento.

En la mina de prueba, los taladros automatizados crearán agujeros, otra máquina insertará explosivos antes de que cargadores y camiones robóticos extraerán y cargarán el mineral que será transportado cientos de kilómetros por trenes sin conductor a puertos de la costa.

Los trabajadores controlarán las máquinas desde un centro de operaciones de alta tecnología a más de 1.000 kilómetros de las minas.

Rio, la segunda productora mundial de mineral de hierro, anunció en junio que planeaba invertir 371 millones de dólares para automatizar su vía férrea para el mineral de hierro en la mayoría de los 1.300 kilómetros de recorrido en el curso de cinco años.

El proyecto actual uniría la vía férrea con las varias tecnologías automatizadas que se utilizan en las minas.

En el Instituto de Automatización de Minas de Rio Tinto en la Universidad de Sidney, un equipo de académicos con post-doctorado está trabajando en un programa de inteligencia artificial.

"Están intentando descifrar un código complejo para vincular todas las tecnologías robóticas," dijo.

La estrategia de automatizar las minas no apunta a reducir la nómina laboral en las operaciones actuales, sino a hacer posible los ambiciosos planes de expansión sin mano de obra adicional.

Mientras que la firma no necesitará tantos trabajadores semi calificados como conductores, tendrá que contratar a más especialistas en alta tecnología.

Hallar a este tipo de trabajadores con alto nivel educativo se espera que se facilite por el hecho de que trabajarán en un centro de operaciones en Perth, más atractiva para las familias que la zona despoblada de Australia donde las minas se encuentran a más de 1.000 kilómetros de distancia.

Editado en español por Magdalena Morales

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