1 de octubre de 2008 / 23:24 / en 9 años

Sonda de EEUU volará cerca de Mercurio la próxima semana

Por Will Dunham

WASHINGTON (Reuters) - Una nave espacial de la NASA pasará el próximo lunes sobre la superficie de Mercurio para obtener imágenes del tercer planeta más cercano al sol, el que jamás ha sido observado de cerca.

Esto complementará la exploración que realizó la sonda MESSENGER el 14 de enero, durante su misión en curso para explorar el pequeño, rocoso y asoleado planeta.

La sonda MESSENGER pasará a unos 200 kilómetros sobre la superficie de Mercurio, aproximadamente a 24.000 kilómetros por hora.

La única sonda que ha visitado el planeta anteriormente fue la Mariner 10 de la NASA, en 1974 y 1975, que pasó tres veces cerca de Mercurio e hizo mapas de cerca de un 45 por ciento de su superficie. El viaje de MESSENGER en Enero cubrió otro 20 por ciento de la superficie, dijo la agencia espacial.

El vuelo de la próxima semana cubrirá cerca de un 30 por ciento más, en el extremo contrario del observado en enero.

“Eso representa un área mayor que el territorio de Sudamérica y será vista por primera vez por nuestra nave”, dijo Sean Solomon, el investigador guía de la misión, del Instituto Carnegie de Washington, a reporteros.

La sonda tomará 1.200 imágenes durante su paso por Mercurio, un planeta que está dos tercios más cerca del sol que la Tierra.

Los datos registrados en enero mostraron que la actividad volcánica ha jugado un papel clave en la formación de la superficie de Mercurio y que el planeta se ha estado encogiendo más de lo esperado a través del tiempo.

También revelaron estructuras volcánicas únicas, nuevos detalles de un enorme cráter de impacto y evidencia de que el campo magnético de Mercurio es generado en su centro de hierro fundido, dijo la NASA.

MESSENGER pasará cerca de Mercurio nuevamente en septiembre del 2009, antes de entrar en órbita en torno al planeta en el 2011.

La NASA dijo que el propósito principal del vuelo de la próxima semana permitirá que la sonda utilice la gravedad de Mercurio para conseguir una mejor posición para su período de órbita dentro de tres años.

Editado en español por Ricardo Figueroa

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