30 de septiembre de 2009 / 23:02 / hace 8 años

Fuertes terremotos pueden debilitar fallas geológicas distantes

Por Julie Steenhuysen

CHICAGO (Reuters) - Los terremotos poderosos pueden detonar el debilitamiento de fallas geológicas a una enorme distancia, anunciaron el miércoles investigadores estadounidenses en un estudio que apunta a nuevas formas de predecir terremotos.

"Los terremotos se producen cuando una falla se desliza, ya sea debido a una acumulación de tensión o a un debilitamiento de la falla", dijo Taka'aki Taira, investigador de terremotos, quien formó parte del Carnegie Institution en Washington y ahora está en la Universidad de Berkeley, California.

El equipo de Taira analizó 20 años de datos sísmicos de la zona de Parkfield de la falla de San Andrés, en California.

Notaron que zonas de grietas llenas de líquidos junto a la falla parecieron cambiar de tiempo en tiempo, mayormente después de grandes y lejanos terremotos, como el terremoto de Sumatra-Andaman del 2004.

"Especulamos que los cambios que vemos en Parkfield pudieron ocurrir en varios lugares del mundo", señaló Taira en una entrevista telefónica.

Informó que su equipo planea recoger datos de otras zonas de fallas para ver si detectan el mismo patrón de cambios.

Los investigadores también buscarán cambios en Parkfield para ver su pueden detectar un impacto significativo de los recientes poderosos sismos de esta semana en Samoa y en la isla indonesia de Sumatra.

CAMBIOS SUTILES

Para el estudio, el grupo de Taira usó equipos de detección de movimientos llamados sismómetros apuntados a la corteza terrestre para detectar cambios sutiles en olas de sismos.

Notaron que cuando los niveles de fluidos cambiaban en las grietas a lo largo de la falla, la repetición de los sismos ocurridos en la zona de la falla era menor, pero más frecuente, señal de que la falla se debilitaba.

"El desplazamiento total de los líquidos es de sólo unos 10 metros a una profundidad de unos tres kilómetros, por lo que se necesitan sismómetros muy sensibles para detectar los cambios", dijo en un comunicado Fenglin Niu, de la Universidad Rice en Texas, quien trabajó en el estudio.

Señaló que el movimiento del fluido en esas grietas parecía lubricar la zona de la falla, debilitándola.

Taira y sus colegas creen que mediante la observación del cambio en los fluidos que llenan las grietas cerca de las líneas de las fallas podrían predecir cuándo las fallas se vuelven más débiles, ofreciendo una forma de predecir terremotos.

Es mucho más difícil medir los cambios en la fortaleza de la falla que los cambios en la tensión, especialmente para las fallas profundas en la corteza terrestre, señaló.

"Nuestro resultado abre apasionantes posibilidades para observar el riesgo sísmico y entender las causas de los terremotos", dijo Taira.

Editado en español por Ricardo Figueroa

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