25 de mayo de 2011 / 14:39 / hace 6 años

Premio Príncipe Asturias a 3 investigadores cerebro

Por Blanca Rodríguez

MADRID (Reuters) - Los neurocientíficos Joseph Altman, Arturo Alvarez-Buylla y Giacomo Rizzolatti fueron distinguidos el miércoles con el Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica 2011 por sus trabajos sobre neuronas que permitirían tratar enfermedades cerebrales.

El jurado, al anunciar el galardón, destacó que sus descubrimientos sobre la regeneración de neuronas en los cerebros adultos y las llamadas neuronas espejo abrían una ventana al tratamiento de enfermedades como el Alzheimer o el autismo.

"Los descubrimientos de estos tres investigadores se encuentran entre los hallazgos más importantes de la neurobiología, cambiando nuestra forma de entender el cerebro", dijo el jurado reunido en la ciudad española de Oviedo.

Y "abren nuevos caminos para el tratamiento de enfermedades neurodegenerativas, como el Alzheimer y el Parkinson, así como para la comprensión y posible tratamiento del autismo", agregó.

Las investigaciones del estadounidense Altman y el mexicano Alvarez-Buylla se centran en la llamada neurogénesis, o regeneración de neuronas en cerebros adultos; mientras que Rizzolatti, italiano de origen ucraniano, descubrió las neuronas espejo, que permiten explicar la imitación y la empatía.

"Es para mí un gran honor el que nuestro trabajo, que apenas considero empieza a desenredar los secretos de cómo se forman las nuevas células nerviosas en el cerebro adulto, haya recibido este gran reconocimiento", dijo un emocionado Álvarez-Buylla, hijo y nieto de asturianos, tras conocer el fallo en una nota difundida por la fundación.

"Desde que recibí la noticia esta mañana, no hago más que pensar en mis maestros, colaboradores y sobre todo estudiantes que han hecho posible el espacio de colaboración y descubrimientos", agregó.

Los Premios Príncipe de Asturias, que cubren ocho categorías y se entregan en una solemne ceremonia en Oviedo durante el otoño en el hemisferio norte, están dotados con 50.000 euros y una escultura del artista catalán Joan Miró.

ESTUDIOS CRUCIALES

Álvarez-Buylla, investigador y profesor en la Universidad de California-San Francisco, identificó los mecanismos fundamentales de la neurogénesis y las células gliales como progenitoras de nuevas neuronas, y abrió nuevas pistas sobre el origen de los tumores cerebrales.

Mientras que Altman descubrió la neurogénesis en mamíferos adultos en la década de 1960 como investigador independiente del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT), pero su hallazgo recibió muy poca atención por parte de la comunidad científica hasta se demostró la veracidad de su teoría sobre la generación de nuevas neuronas a lo largo de toda la vida.

También sugirió que las nuevas neuronas desempeñaban un papel crucial en los procesos de la memoria y el aprendizaje, un descubrimiento que apoyaba el concepto de plasticidad cerebral.

"Estoy muy feliz y me siento enormemente honrado de incorporarme a la nómina de distinguidos científicos que han sido galardonados con este prestigioso premio", dijo Altman en un comunicado difundido por la fundación.

El jurado destacó también las investigaciones de Rizzolatti, profesor en la Universidad de Parma, que llevaron al descubrimiento de las neuronas espejo, que se activan durante la ejecución de una acción y durante la observación de la misma y que están detrás de la empatía emocional, la imitación, la comunicación y el comportamiento social.

Un déficit de estas neuronas espejo puede ser responsable de varios síntomas del autismo, como problemas sociales, motores y de lenguaje.

Sus candidaturas habían sido apoyadas por Ricardo Miledi, Premio Príncipe de Asturias de Investigación Científica y Técnica 1999, y por Paul Greengard, Premio Nobel de Fisiología o Medicina 2000.

Este es el cuarto de los ocho premios Príncipe de Asturias que se conocen este año, después del de Comunicación y Humanidades que recayó en la Royal Society of London; el de las Artes, que distinguió al director de orquesta italiano Riccardo Muti; y el de Ciencias Sociales, concedido al psicólogo estadounidense Howard Gartner.

Reporte de Blanca Rodríguez; Editado por Emma Pinedo en la Redacción de Madrid

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