28 de septiembre de 2011 / 22:53 / hace 6 años

El CERN intentará resolver el enigma cósmico de la antimateria

Por Robert Evans

GINEBRA (Reuters) - Desenredar uno de los mayores enigmas del universo visible, por qué está hecho de materia, será el objetivo de un proyecto de investigación pionero que se inició el miércoles con un encuentro entre físicos eminentes de ocho países.

De forma más exacta, el programa intentará descubrir por qué existe tan poca antimateria, que se cree que estuvo presente en iguales cantidades que la materia en el “Big Bang” hace 13.700 millones de años y que misteriosamente desapareció casi por completo.

El centro de investigación de partículas físicas del CERN (Centro Europeo de Investigación Nuclear, por sus siglas en francés) dijo que el programa se llevaría a cabo mediante un nuevo “Anillo de Antiprotones de Energía Extra Baja” apodado ELENA por sus sigla s en inglés, que liberará un gran número de diminutas partículas antiprotón para 2016.

Al encuentro del CERN de esta semana, que lidera el proyecto para iniciar la instalación del anillo en 2013, han acudido científicos de Reino Unido, Canadá, Dinamarca, Francia, Alemania, Japón, Suecia y Estados Unidos.

“Es un gran paso para cualquier físico antimateria”, dijo Walter Oelert, experto del CERN (en el que se encuentra el Gran Colisionador de Hadrones “Big Bang”), que anunció la semana pasada que los investigadores habían descubierto partículas que viajaban más rápido que la luz.

La antimateria fue descubierta en 1932, tras décadas de planteamientos teóricos, y fue rápidamente incorporada en la ciencia ficción por su capacidad para destruir cualquier materia ordinaria que tocara.

Esa materia se convierte en energía instantáneamente, lo que llevó a especular que esas reacciones podrían impulsar naves espaciales para viajes interestelares, o emplearse militarmente para detonar armas nucleares.

La antimateria, materia con gravedad negativa, ya se ha utilizado en tratamientos contra el cáncer, algunos desarrollados por el CERN, pero el portavoz James Gillies dijo que ELENA se centraría en el plano puramente físico.

DESTRUCCION MUTUA

Una de las primeras preguntas a las que se enfrentan los investigadores es por qué la materia y la antimateria no se destruyeron mutuamente en el Big Bang, imposibilitando la creación del universo y el surgimiento de la vida, y por qué la materia salió ganando.

Gillies dijo que ELENA fue un proyecto de bajo costo financiado por el presupuesto regular de las veinte naciones del centro, pero proporcionaría a los investigadores más antiprotones de los que eran posibles en instalaciones anteriores.

El líder del proyecto Stephan Maury dijo que ELENA, un pequeño anillo decelerador que se colocará junto al ya existente pero mucho menos eficiente desacelerador de antiprotones (AD), liberaría antipartículas “a la energía más baja jamás alcanzada”.

En el AD, que lleva operando desde los ‘90, los antiprotones deben ser ralentizados pasando a través de una serie de filtros de hoja, un proceso que conlleva la pérdida del 99,9 por ciento antes de que lleguen al experimento.

El nuevo anillo por el que viajarán les quitará 50 veces la energía del AD, atrapando más del 50 por ciento de las partículas.

Oelet aseguró que no sólo incrementaría enormemente el potencial de investigación de los experimentos en curso en el CERN, sino que también facilitaría el inicio de un amplio rango de pruebas sobre la constitución y comportamiento de la antimateria.

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