10 de septiembre de 2011 / 16:43 / en 6 años

EEUU lanza cohete con dos sondas para examinar la Luna

Por Irene Klotz

CABO CAÑAVERAL, EEUU (Reuters) - Un cohete estadounidense no tripulado despegó el sábado de la Estación de la Fuerza Aérea de Cabo Cañaveral en Florida, llevando dos sondas robóticas a la Luna con la esperanza de descubrir qué hay en su interior.

El propulsor de 37,8 metros despegó de la costa de Florida a las 1308 GTM, arqueándose sobre el océano Atlántico mientras entraba en órbita.

El lanzamiento del cohete Delta 2 tuvo lugar dos días después de lo planeado por los fuertes vientos en el área de lanzamiento y porque hubo que llevar a cabo una revisión técnica del cohete luego de que los tanques se llenaran de combustible tras el despegue fallido del jueves.

Los satélites gemelos a bordo se dirigen a un punto en el espacio a 1,5 millones de kilómetros donde se equilibran la gravedad del Sol y la Tierra.

Desde allí, los satélites del Laboratorio Interior y de Recuperación de la Gravedad de la NASA (GRAIL por sus siglas en inglés) se aproximarán de forma lenta y prolongada a la Luna, llegando entre el 31 de diciembre y el 1 de enero.

Las sondas GRAIL gemelas están diseñadas para mapear con precisión la gravedad de la Luna con el fin de que los científicos puedan averiguar qué hay bajo de la corteza lunar y si el núcleo es sólido, líquido o una combinación de ambos.

Combinados con imágenes de alta resolución, análisis actuales sobre muestras de roca y suelo extraídas por las misiones Apolo de 1969 a 1972 y modelos informáticos, los mapas de la gravedad podrían entregar las claves sobre el misterio de cómo se formó y evolucionó el satélite natural de la Tierra.

MAPEANDO LA GRAVEDAD DE LA LUNA

Las naves, conectadas por ondas de radio, podrán detectar cambios en la fuerza de la gravedad lunar tan pequeños como un micrón, es decir, con el ancho de un glóbulo rojo.

Las bolsas de terreno con más masa harán que el primer satélite y luego el segundo se aceleren levemente en su marcha, cambiando la distancia entre las dos sondas en cantidades mesurables. Por el contrario, las regiones menos densas harán que las sondas bajen la velocidad.

Los científicos creen que conocer la ubicación de los bultos de gravedad les dará un panorama de qué hay dentro, a partir de lo cual podrán descifrar la historia de cómo se formó la Luna, así como otros planetas rocosos como la Tierra, Venus, Marte y Mercurio.

United Launch Alliance, un proyecto conjunto de Lockheed Martin y Boeing, fabrica y provee servicios de lanzamiento al cohete Delta 2. Lockheed Martin también es el principal contratista de los satélites GRAIL.

La misión, de 496 millones de dólares, está dirigida por la científica Maria Zuber, del Instituto Tecnológico de Massachusetts (MIT, por sus siglas en inglés).

Traducido por Redacción de Madrid; Editado en español por Marion Giraldo

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