22 de junio de 2012 / 20:49 / en 5 años

ANALISIS-Búsqueda de sustitutos de tierras raras gana espacio

Por Braden Reddall y Julie Gordon

(Reuters) - La búsqueda de sustitutos de los minerales de las tierras raras está cobrando importancia a medida que los fabricantes de autos, las compañías eléctricas y los desarrolladores de tecnologías limpias pretenden reducir su dependencia de los suministros escasos y poco confiables de ese material crudo.

Las tierras raras, que se encuentran en cualquier producto desde los iPhone de Apple Inc hasta las lámparas de luz de bajo consumo, ganaron la atención global el año pasado cuando China, que produce más del 90 por ciento del suministro global, restringió reiteradamente sus exportaciones.

Los precios de las aleaciones, metales y óxidos individuales treparon.

La industria emergente de automóviles a batería, con sus ambiciones a escala mundial, está dirigiendo sus esfuerzos para encontrar alternativas a las tierras raras, o al menos para reducir la dependencia de esos minerales, incluso cuando los precios han caído desde los niveles récord del año pasado.

General Motors Co, fabricante de Chevy Volt, señala que está cerca de lograr un avance que reduciría su necesidad de disprosio, un componente de las tierras raras muy demandado.

Los motores eléctricos giran gracias a imanes, y los imanes permanentes fuertes y durables usados en muchos vehículos eléctricos e híbridos se crean a partir del componente de las tierras raras llamado neodimio, al que se le agrega disprosio para asegurar su desempeño a altas temperaturas.

Si bien el disprosio sería la opción ideal en términos de desempeño, los fabricantes de autos deben planificar de aquí a varios años, y no quieren depender casi exclusivamente de los suministros chinos de un material crudo clave.

"El problema no es necesariamente el precio", dijo Jon Hykawy, analista experto en tecnologías y materiales limpios de Byron Capital Markets. "El problema es la disponibilidad y seguridad de ese suministro", añadió.

El precio del óxido de disprosio trepó de un promedio de 229 dólares el kilogramo en el 2010 a un promedio de 1.454 dólares en el 2011, según Dundee Securities. Fabricado a partir de un elemento acertadamente nombrado por la frase "difícil de conseguir" en griego, hoy ronda los 1.000 dólares el kilogramo.

BUSCANDO ALTERNATIVAS

GM está buscando reducir su uso general de tierras raras para finalmente reemplazar los motores con imanes permanentes, pero eso llevará tiempo, dijo Yucong Wang, director del Departamento de Tecnología de Materiales de la compañía.

"Sabemos que los imanes permanentes todavía son los mejores imanes y queremos usarlos", indicó. "Pero entonces, ¿cómo podemos, desde el punto de vista de los materiales, reducir el uso de tierras raras?", agregó.

GM no está solo. Informes de medios japoneses indican que Toyota Motor Corp halló una forma de fabricar autos eléctricos sin tierras raras, mientras que Renault SA ha comenzado a producir automóviles con motores eléctricos que no necesitan imanes permanentes.

Hace dos meses, Hitachi develó un motor eléctrico que no requiere ningún componente de las tierras raras, aunque que no entrará en producción comercial por dos años.

Las automotrices también están repensando la fabricación de otros elementos de diseño, como los pequeños motores eléctricos que mueven los asientos y los espejos laterales, para ver si pueden hacerlos con menos tierras raras, o ninguna.

Bob Wolf, jefe de ventas del proveedores de imanes Alliance LLC, contabiliza más de 100 aplicaciones de los imanes permanentes en un auto moderno.

Este clima es clave para los fabricantes de sustitutos de tierras raras como Nanosys, que produce tecnología de contraluz libre de tierras raras para monitores y dispositivos de mano. Nanosys tiene un acuerdo de licencia con Samsung, que es además un inversor, y uno comercial con LG.

El presidente ejecutivo de Nanosys, Jason Hartlove, dijo que aún con precios menos inflados de las tierras raras, el costo de crear productos LED (por la sigla en inglés de diodo emisor de luz) con itrio, una tierra rara, es el doble del de aquellos que genera Nanosys.

Y se espera que los LED terminen reemplazando las lamparitas de luz estándar una vez que tengan precios competitivos.

Philips dijo en abril que está desarrollando tecnología para "disminuir significativamente" su dependencia de tierras raras en la producción de LED.

Reporte de Braden Reddall en San Francisco y Julie Gordon en Toronto; Editado en español por Ana Laura Mitidieri

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