ANALISIS-Búsqueda de sustitutos de tierras raras gana espacio

viernes 22 de junio de 2012 16:44 GYT
 

Por Braden Reddall y Julie Gordon

(Reuters) - La búsqueda de sustitutos de los minerales de las tierras raras está cobrando importancia a medida que los fabricantes de autos, las compañías eléctricas y los desarrolladores de tecnologías limpias pretenden reducir su dependencia de los suministros escasos y poco confiables de ese material crudo.

Las tierras raras, que se encuentran en cualquier producto desde los iPhone de Apple Inc hasta las lámparas de luz de bajo consumo, ganaron la atención global el año pasado cuando China, que produce más del 90 por ciento del suministro global, restringió reiteradamente sus exportaciones.

Los precios de las aleaciones, metales y óxidos individuales treparon.

La industria emergente de automóviles a batería, con sus ambiciones a escala mundial, está dirigiendo sus esfuerzos para encontrar alternativas a las tierras raras, o al menos para reducir la dependencia de esos minerales, incluso cuando los precios han caído desde los niveles récord del año pasado.

General Motors Co, fabricante de Chevy Volt, señala que está cerca de lograr un avance que reduciría su necesidad de disprosio, un componente de las tierras raras muy demandado.

Los motores eléctricos giran gracias a imanes, y los imanes permanentes fuertes y durables usados en muchos vehículos eléctricos e híbridos se crean a partir del componente de las tierras raras llamado neodimio, al que se le agrega disprosio para asegurar su desempeño a altas temperaturas.

Si bien el disprosio sería la opción ideal en términos de desempeño, los fabricantes de autos deben planificar de aquí a varios años, y no quieren depender casi exclusivamente de los suministros chinos de un material crudo clave.

"El problema no es necesariamente el precio", dijo Jon Hykawy, analista experto en tecnologías y materiales limpios de Byron Capital Markets. "El problema es la disponibilidad y seguridad de ese suministro", añadió.   Continuación...