30 de octubre de 2012 / 15:54 / hace 5 años

Plantas nucleares EEUU reducen operaciones por Sandy

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Por Scott DiSavino

NUEVA YORK (Reuters) - La tormenta Sandy redujo o suspendió las actividades de cinco plantas de energía nuclear en Estados Unidos, mientras que la instalación más antigua de la nación declaró una "alerta" debido a un oleaje récord que puso en riesgo un sistema clave de enfriamiento.

La planta nuclear Oyster Creek en Nueva Jersey, operada por Exelon Corp, permanece en condición de "alerta", dijo el martes la Comisión de Regulación Nuclear de Estados Unidos (CRN). Es la tercera vez este año que se emite la alerta, que es la segunda más baja dentro de cuatro niveles de acción de la CRN.

"Oyster Creek aún está en alerta, pero podría salir de ella mientras los niveles del agua sigan descendiendo", declaró a Reuters el portavoz del CRN Neil Sheehan.

La alerta fue emitida después de que los niveles de agua en la planta aumentaran más de 6,5 pies (2 metros), afectando potencialmente a las bombas que hacen circular el líquido a través de la instalación, dijo un portavoz de la CRN.

Esas bombas no son esenciales, dado que la planta, de 43 años, fue cerrada para un reabastecimiento planeado de combustible a partir del 22 de octubre.

Sin embargo, un mayor avance del agua, hasta 7 pies, podría sumergir al motor de las bombas de servicio de agua que se usan para enfriar la piscina del combustible usado, obligando potencialmente a usar las reservas de agua de emergencia del sistema para inhibir incendios en la instalación y evitar así que las varillas usadas de combustible de uranio se sobrecalienten.

El funcionario dijo que la compañía trasladó una bomba portátil a la estructura de entrada de agua como medida de precaución, aunque no ha sido necesario utilizarla.

Los niveles de agua alcanzaron un récord de 7,4 pies, aparentemente por encima del límite, pero los motores de bombeo no se inundaron, sostuvo Sheehan. Temprano en la mañana, las aguas alcanzaban un nivel de 5,8 pies.

"Necesitan que el nivel del agua se mantenga por debajo de los 6 pies por un tiempo para salir de la alerta", afirmó Sheehan, quien observó que cuando el nivel del agua caiga por debajo de los 4,5 pies, la planta podría salir del evento inusual.

Un "evento inusual" es el menor de los niveles de acción de emergencia del CRN.

Exelon dijo en un comunicado que no había peligro para los equipos ni riesgos para la salud o la seguridad del público.

"Ahora mismo no existe una inminente amenaza de fugas. No hay acciones de protección en la planta", dijo Craig Fugate de la Agencia Federal para el Manejo de Emergencias (FEMA).

"Algunos de estos requerimientos reportados se deben a la severidad de las tormentas. El hecho de que se tengan que hacer estas notificaciones en base a condiciones, no quiere decir que exista una inminente amenaza a la planta", dijo Fugate.

Peligro Contenido

El incidente en Oyster Creek, que se ubica a 95 kilómetros al este de Filadelfia, sobre la costa de Nueva Jersey, tuvo lugar cuando Sandy tocó tierra como la mayor tormenta atlántica en la historia, con vientos de hasta 129 kilómetros por hora, en la mayor prueba para la preparación del sector desde el desastre de Fukushima en Japón hace un año y medio.

Pese a la alerta - considerada un evento serio en la industria pero no uno catastrófico que señala una "potencial y sustancial degradación en el nivel se seguridad" - la industria nuclear estadounidense estaría superando la prueba.

Sólo hubo una docena de instancias similares en los últimos cuatro años, de acuerdo con comunicados de prensa de la CRN.

El portavoz de la CRN dijo que Exelon podría usar agua de un sistema de supresión de fuego o de una bomba portátil para enfriar la piscina si fuera necesario.

Las varas de uranio usado en la piscina podrían hacer que el agua hierva en alrededor de 25 horas sin un agente adicional para enfriar. En un escenario extremo, las varas podrían sobrecalentarse, lo que arriesgaría a una eventual liberación de radiación.

Las plantas nucleares deben almacenar las varas de combustible de uranio usadas por al menos cinco años para enfriarlas lo suficiente antes de que puedan ser movidas a contenedores de almacenaje de barrica seca.

El portavoz de Exelon David Tillman manifestó el lunes por la noche que la planta tiene fuentes "múltiples y redundantes" de enfriamiento para la piscina de combustible usado.

Sandy también provocó reducciones de energía en ambas unidades de la planta nuclear Limerick de Exelon en Pensilvania y en una unidad en la planta Millstone de Dominion en Connecticut.

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