5 de febrero de 2013 / 13:12 / en 5 años

Magnate de medios Malone apunta a Virgin Media para competir con Murdoch

Por Kate Holton

Imagen de archivo del magnate John Mallone durante una conferencia de prensa en Sun Valley, EEUU, jul 12 2012. El conglomerado de medios Liberty Global, del magnate John Malone, está en negociaciones para comprar el grupo británico Virgin Media en una operación que incrementará el dominio del grupo estadounidense de cable en Europa y desafiará a su viejo rival Rupert Murdoch. REUTERS/Jim Urquhart

LONDRES (Reuters) - El conglomerado de medios Liberty Global, del magnate John Malone, está en negociaciones para comprar el grupo británico Virgin Media en una operación que incrementará el dominio del grupo estadounidense de cable en Europa y desafiará a su viejo rival Rupert Murdoch.

Virgin Media, el segundo mayor grupo de televisión por pago de Gran Bretaña detrás de BSkyB, de Murdoch, dio a conocer un breve comunicado el martes diciendo que había recibido una propuesta.

Dos fuentes cercanas a la situación dijeron que las negociaciones estaban en una etapa final y una de ellas indicó que la confirmación y los detalles del acuerdo podrían ser divulgados a partir del martes.

Un acuerdo podría ascender a 24.000 millones de dólares y daría a Liberty la entrada a uno de los mercados de telecomunicaciones más competitivos y grandes de Europa, lo que le permitiría aplicar las lecciones aprendidas como proveedor de televisión pagada y banda ancha en otros 11 países europeos.

Liberty representaría uno de los mayores desafíos para Murdoch, en momentos en que los grupos de cable empiezan a imponer su autoridad a las empresas de telecomunicaciones tradicionales con la oferta de banda ancha super rápida y de televisión por pago.

Malone, cuya empresa tiene 19,6 millones de clientes, se enfrentó con Murdoch hace una década cuando el dueño de News Corp y Liberty Media lucharon por el control de DirecTV Group, la mayor empresa de televisión satelital de Estados Unidos.

La pugna culminó con una tregua. News Corp vendió su tercio en DirecTV al grupo de Malone y éste le entregó a cambio el 16 por ciento de News Corp., que Liberty había adquirido, lo que le entregó a Murdoch un mayor control del conglomerado de medios.

ATENCION EN FINANCIAMIENTO

Conocido por numerosos apodos que van desde el “Señor Cable” a “Vaquero del Cable” o incluso “Darth Vader” por su aparente estilo implacable, Malone hizo fortuna a través de una serie de acuerdos que transformó, y finalmente consolidó, la industria de televisión por pago de Estados Unidos a un sector dominado por un puñado de enormes compañías.

La empresa de televisión satelital BSkyB lidera el mercado de televisión pagada de Gran Bretaña con 10,7 millones de clientes, frente a los 4,9 millones de Virgin.

Virgin emergió hace dos años de enormes pérdidas a partir de una costosa expansión de redes. Pero sus operaciones todavía cubren sólo la mitad de Gran Bretaña y analistas ven potencial de mayor crecimiento.

Para Liberty, esos beneficios deberían ser calibrados con la enorme deuda en la que podría incurrir para la adquisición.

Los bonos de Virgin Media subieron y el costo de asegurar su deuda se elevó, ante las expectativas de que sería necesario emitir más papeles para financiar el acuerdo. Los costos también eran más altos para Liberty Global, que podría ver un impacto en su perfil de crédito.

Las acciones de Virgin Media subían 16,87 por ciento en Nueva York y ganaban 16,56 por ciento en Londres. Los títulos de Liberty Global caían 3,39 por ciento a las 1545 GMT.

Las acciones de BSkyB, de la cual News Corp, tiene una participación del 39 por ciento, perdían 0,98 por ciento.

LIberty tiene una valoración, incluyendo su deuda, de unos 20.000 millones de dólares. Virgin Media, en tanto, tiene un valor de mercado de 10.600 millones de dólares y deudas por 9.000 millones.

Analistas de Espirito Santo dijeron que creían que el valor justo del negocio de Virgin Media sería de 24.000 millones de dólares, aunque cuestionaron cómo haría Liberty para pagar ese monto.

Virgin Media se formó de la fusión de los operadores de cable Telewest y NTL y de la empresa de telefonía móvil Virgin Mobile en el 2006. La firma utiliza la marca de Virgin Group, de Richard Branson, y el emprendedor millonario ha retenido un 3 por ciento en la empresa fusionada.

Reporte de Kate Holton; reporte adicional de Josie Cox; Editado por Juan Lagorio

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