6 de marzo de 2008 / 20:29 / en 10 años

Evidencia apunta a existencia anillo en luna de Saturno: estudio

Por Michael Kahn

LONDRES (Reuters) - La segunda mayor luna de Saturno, Rhea, podría tener un pequeño anillo alrededor suyo, reportó el jueves un equipo de investigadores internacionales.

Esta sería la primera vez que se descubren anillos en un satélite en lugar de un planeta.

Los hallazgos de la nave espacial Cassini, publicados en la revista Science, ayudarán a los científicos a entender mejor cómo se forman los planetas, dijo Geraint Jones, quien trabajó en el estudio durante su estadía en el Max Planck Institute en Alemania.

Los cuatro mayores planetas del sistema solar -Júpiter, Neptuno, Saturno y Urano- tienen anillos y la Tierra probablemente tuvo uno hace miles de millones de años, antes de que la Luna existiera, dijo Jones en una entrevista telefónica.

“Todos los planetas cuando se estaban formando probablemente tuvieron anillos en distintos momentos,” explicó el experto. “Es fascinante descubrir uno posiblemente alrededor de un cuerpo pequeño como Rhea, que aún está hoy con nosotros.”

La nave espacial Cassini fue lanzada en 1997 para examinar Saturno. El mes pasado los científicos dijeron que la evidencia recogida por la misión conjunta europea y estadounidense indica la presencia de agua bajo la superficie congelada de otra de las lunas de Saturno, Enceladus.

Los investigadores creen que los últimos datos apuntan a la existencia de un anillo debido a que cuando Cassini pasó recientemente cerca de Rhea detectó una sorprendente falta de electrones en torno a la luna.

Rhea se ubica dentro de una burbuja magnetizada que rodea a Saturno y contiene iones y electrones atrapados. Debido a ésto, los investigadores esperaban ver que los electrones disminuían más cerca de la superficie mientras la luna los absorbía.

En lugar de ésto, los electrones desaparecieron mucho antes -como si algo los estuviera bloqueando- dejando a un anillo de fragmentos como la explicación más posible, dijo Jones.

“Hay evidencia de que algo está absorbiendo electrones alrededor de ésta luna,” indicó Jones. “Un disco de fragmentos alrededor de la luna es la explicación más simple que podemos ofrecer que calzaría con los datos que tenemos.”

El anillo probablemente se formó cuando un cuerpo más pequeño se estrelló contra Rhea y arrojó una serie de fragmentos que comenzaron a orbitar la luna, dijo Iannis Dandouras, un científico planetario del National Center for Scientific Research en Francia quien también colaboró en el estudio.

La evidencia de un anillo también es interesante ya que muestra que el material no fue incorporado a Rhea sino lanzado hacia su órbita, agregó Dandouras.

“Es la primera vez que encontramos un sistema de anillos planetarios en torno a un satélite en vez de un planeta,” dijo Dandouras. “Un anillo planetario nos cuenta la historia acerca de la formación histórica de lunas y planetas.”

Reporte de Michael Kahn, editado en español por Gabriela Donoso

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