April 23, 2018 / 9:30 PM / 4 months ago

EXCLUSIVA-Dos empleados Chevron arrestados Venezuela enfrentarían cargos traición a la patria: fuentes

(Agrega citas y detalles del caso)

Por Marianna Parraga y Alexandra Ulmer

HOUSTON/CARACAS, 23 abr (Reuters) - Dos empleados de la compañía petrolera estadounidense Chevron, que están detenidos en Venezuela, podrían enfrentar cargos de traición a la patria tras haberse negado a firmar un contrato de un emprendimiento conjunto como solicitó su socia local PDVSA, dijeron dos fuentes conocedoras del caso.

Los arrestos, ejecutados por agentes del servicio de inteligencia venezolano la semana pasada, son los primeros que involucran a ejecutivos de una firma petrolera estadounidense y representan una dramática escalada de las tensiones entre la estatal Petróleos de Venezuela (PDVSA) y sus socias privadas, dijeron las fuentes a Reuters.

La creciente disputa por el control de los contratos de suministro en las empresas mixtas de PDVSA con sus socias podría empeorar el caos operativo que ha provocado un desplome de la producción petrolera local.

“Estos arrestos van a acelerar la crisis operacional”, dijo a Reuters una tercera fuente con conocimiento de las operaciones de Chevron. “La procura podría terminar en una parálisis si nadie quiere correr el riesgo de firmar o autorizar nada”.

Las acusaciones de traición a la patria, que de acuerdo a las fuentes fueron vistas por abogados de Chevron la semana pasada, han generado preocupación en la petrolera, que teme quedar atrapada en el fuego diplomático cruzado entre Washington y Caracas.

El presidente venezolano Nicolás Maduro ha acusado en varias ocasiones al gobierno estadounidense de sabotear la economía del país para apoyar a los enemigos políticos que buscan derrocarlo. Washington impuso sanciones a Maduro y otros funcionarios venezolanos, a los que acusa de atentar contra la democracia y los derechos humanos.

La petrolera estadounidense confirmó las detenciones de Carlos Algarra y René Vásquez, que se hicieron el 16 de abril en las oficinas de Chevron en Puerto La Cruz y en el lugar donde opera el mejorador conjunto de crudo pesado.

Las autoridades venezolanas no han comentado sobre la detención de los dos empleados, ambos venezolanos, y no se han hecho públicos los cargos en su contra. La Fiscalía de Venezuela no quiso hacer ningún comentario y PDVSA no respondió a similares solicitudes.

Los dos empleados de Chevron habrían sido encarcelados cuando se negaron a firmar un contrato de suministro preparado por ejecutivos de PDVSA en virtud de un decreto de emergencia que permite contratar sin pasar por un proceso de licitación, indicaron media docena de fuentes familiarizadas con el caso.

PURGA Y DETENCIONES

Algunos fiscales en Venezuela sostienen que con ese tipo de decretos en el pasado se produjeron cobros de sobornos en medio de una trama de corrupción que investigan en PDVSA.

Los empleados de Chevron se resistieron a la firma del contrato de varios millones de dólares al cotizarse unos refractarios para un horno de mejorador a más del doble del precio del mercado, dijo una de las fuentes consultadas.

Los trabajadores supervisaban las operaciones y la procura en la empresa mixta Petropiar, un proyecto de producción y mejoramiento de petróleo extrapesado para la exportación propiedad de PDVSA y Chevron.

La detención de estos empleados de Chevron se da tras una purga en la que han sido arrestados 80 ejecutivos de PDVSA y sus proveedores, acusados por la fiscalía local de formar parte de una trama de corrupción.

Las tensiones entre PDVSA y las compañías petroleras extranjeras han aumentado constantemente desde que el general Manuel Quevedo se hizo cargo en noviembre del Ministerio de Petróleo y nombró en puestos claves a oficiales militares que tenían poca o ninguna experiencia en la industria petrolera, aseguraron fuentes del sector.

Quevedo busca imponer su autoridad en el sector y recuperar la declinante producción de crudo con un decreto que le otorgó “amplias facultades” para efectuar cambios en la industria y proceder a contrataciones.

Las firmas extranjeras han presionado por una mayor participación en las adquisiciones para combatir las ineficiencias y los sobornos, agregaron las fuentes. Pero las disputas sobre los estándares de gobernabilidad han provocado retrasos operacionales.

En febrero, el mejorador de Petropiar se detuvo temporalmente debido a problemas para programar sus exportaciones. Ejecutivos de PDVSA estaban preocupados de que pudieran verse obligados a sacarlo nuevamente de servicio debido a la falta de repuestos, dijo una de las fuentes.

PDVSA responsabilizó a los dos empleados de Chevron por las demoras en la importación de las piezas, dijeron las fuentes.

Los cargos contra los empleados de Chevron aún no se han formalizado y podrían cambiar, agregaron las fuentes, que agregaron que abogados de la petrolera estadounidense asumieron su defensa. Un portavoz de Chevron se negó a comentar sobre este tema.

El delito de traición a la patria prevé un castigo de hasta 30 años de prisión bajo las leyes venezolanas. (Reporte de Marianna Párraga y Alexandra Ulmer. Escrito por Corina Pons, editado por Javier Leira)

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