March 1, 2018 / 12:11 PM / 8 months ago

ACTUALIZA 4-Chilena SQM alimenta dudas sobre precio futuro del litio, acciones acusan golpe

(Cambia redacción con derrumbe acciones, agrega analista)

Por Antonio De la Jara, Felipe Iturrieta y Cassandra Garrison

SANTIAGO, 1 mar (Reuters) - La minera chilena SQM, una de las mayores productoras mundiales de litio, alimentó el jueves los temores de los inversionistas al reconocer que los pujantes precios del mineral podrían tocar un techo este año e iniciar un descenso, lo que provocó el derrumbe de sus acciones.

Tras destacar la millonaria ganancia obtenida en 2017 por el auge del mineral clave para la industria de vehículos eléctricos, SQM proyectó que la cotización del litio seguirá alta en el primer semestre, pero luego puso una nota de cautela que el mercado quizá no esperaba.

“Creemos que el precio del mercado (del litio) se mantendrá fuerte en la primera mitad del año con el potencial de estabilizarse o disminuir ligeramente en la segunda mitad del año. Sin embargo, aún esperamos que los precios en promedio sean más altos en 2018 (en comparación con el año pasado)”, dijo SQM.

En el mismo reporte, la compañía detalló que su plan de inversiones para el 2018 alcanza los 517 millones de dólares, más del doble que el año pasado, en gran parte para elevar su producción de litio.

El pujante negocio del litio permitió a SQM obtener ganancias por 427,7 millones de dólares en 2017, un alza interanual del 54 por ciento.

SQM, que recientemente terminó un litigio con el Estado chileno que le permitirá elevar sustancialmente su producción de litio en el Salar de Atacama, impulsa además la diversificación de sus fuentes de producción con el proyecto Caucharí-Olaroz en Argentina y Mt.Holland en Australia.

VISIONES OPUESTAS

En una conferencia telefónica con analistas para comentar los resultados, el jefe de SQM estimó que la demanda de litio crecerá un 80 por ciento anual en los próximos cinco años, por lo que proyectó que el mercado necesitará al menos 50.000 toneladas adicionales por año para mantener un equilibrio.

“Basado en eso, estamos incrementando nuestra capacidad de producción actual para alcanzar 100.000 toneladas métricas por año en el 2019”, dijo Patricio de Solminihac, gerente general de SQM, quien repitió la proyección de un pronto retroceso en los precios.

Luego de la conferencia, los papeles de SQM cedieron sus ganancias previas y cerraron con una caída del 6,2 por ciento. Con el nuevo descenso, los títulos de SQM se encaminan a cerrar su peor semana desde 2013 con un desplome acumulado de casi 18 por ciento.

A juicio de la correduría Banchile Inversiones, los planes de expansión para el litio “son relativamente conservadores” y “deberían aliviar las preocupaciones” respecto a una sobreoferta en esta industria en el largo plazo.

Pero SQM no es la única que apura el incremento de su capacidad para aprovechar los altos precios. Su rival estadounidense Albemarle está a la espera de una autorización del gobierno chileno para elevar considerablemente su producción en el Salar de Atacama.

“Ambas compañías están tratando de aumentar la capacidad a un ritmo bastante rápido para capturar ese precio más alto antes de que los precios pasen a un costo marginal. Por supuesto, eso acelera el descenso”, dijo a Reuters Ben Isaacson, analista de Scotiabank.

Según el experto, los precios comenzarán a caer pronto, ya que se comenzará a ver un exceso de oferta, visión compartida por el banco de inversión estadounidense Morgan Stanley, que a inicios de esta semana advirtió sobre un posible superávit, lo que motivó un desplome en los papeles de SQM y Albemarle.

“La gente está empezando a darse cuenta de que las perspectivas para el litio no son tan sexys como pensaban hace seis meses”, añadió Isaacson. (Con reporte adicional de Felipe Iturrieta y Cassandra Garrison. Editado por Gabriela Donoso, Carlos Serrano y Ricardo Figueroa)

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