August 23, 2018 / 9:02 PM / 3 months ago

EXCLUSIVA-Chile restringirá uso de agua en clave Salar de Atacama: regulador

(Agrega comentarios de SQM)

Por Fabián Andrés Cambero y Dave Sherwood

SANTIAGO, 23 ago (Reuters) - Chile planea restringir la entrega de derechos de uso de agua en zonas del Salar de Atacama, donde operan gigantes de litio como SQM y Albemarle, debido a que se han otorgado permisos que superan los niveles sustentables, dijo a Reuters el jefe del regulador.

La Dirección General de Aguas (DGA) busca constituir una reserva de agua para consumo humano en la cuenca, que tomaría parte de los recursos disponibles en la actualidad en áreas del depósito ubicado en el desierto más árido del mundo.

“Una vez constituida la reserva de agua puede que estos caudales ya no estén disponibles y eso puede significar que tengamos los elementos legales para establecer el área de restricción”, explicó Óscar Cristi, director general de Aguas.

La intención del organismo se conoce cuando tanto SQM como Albemarle, los dos mayores productores mundiales de litio, trabajan en expansiones aprobadas por las autoridades en medio del apetito por el componente clave para baterías de autos eléctricos.

Cristi aclaró que los permisos de explotación que poseen las empresas no se verían afectados.

Además dijo que están interesados en determinar la relación entre la extracción de salmuera de las firmas de litio con la disponibilidad de agua en la cuenca del salar.

El funcionario comentó que esperan los resultados de un estudio estatal que incorporaría el efecto de la salmuera, sobre la cual no hay una regulación de derechos -sólo se fija su extracción en el permiso ambiental- pese a su componente de agua.

SQM dijo a Reuters que actualmente consume un 4 por ciento del total de los permisos otorgados en la cuenca y posee los derechos suficientes para su operación actual y futura, por lo que no requerirá más recursos para su plan de expansión.

ÁREA SOBRE-EXPLOTADA

La DGA emitió este mes una resolución que prohíbe entregar nuevos derechos en una sobre-explotada zona del salar en la que tienen permisos de extracción de agua las minas de cobre Escondida, de BHP, y Zaldívar, de Antofagasta.

“Estamos evaluando tanto en este caso como en otros casos donde hay sobreexplotación, justamente para poder primero tratar de trabajar con los usuarios para ver si hay un acuerdo voluntario y, si no, aplicar (...) reducción de extracción”, dijo Cristi.

Para esto están esperando tener información más profunda del acuífero para poder determinar cualquier eventual prorrateo.

Cristi explicó que si bien Escondida -el mayor yacimiento mundial de cobre- considera reducir el consumo de agua del salar en los próximos años, aún estaría por encima del caudal sustentable del acuífero.

Escondida “está reduciendo de 1.400 a 640 (litros por segundo de demanda), pero todavía es insuficiente si sabemos que la disponibilidad son 402 (l/s). Hay un proceso de ajuste, pero aún es insuficiente”, acotó.

En un informe, Escondida dijo que su “estrategia es migrar hacia un abastecimiento total de agua de mar el año 2030” y ha devuelto al Estado derechos de agua continental que ha sustituido con desalinización.

Albemarle y Antofagasta no respondieron a solicitudes de comentarios sobre el tema. (Reporte de Fabián Andrés Cambero y Dave Sherwood. Editado por Felipe Iturrieta y Silene Ramírez)

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