July 11, 2018 / 12:05 AM / 4 months ago

Minera chilena SQM ve que crecimiento demanda por litio seguirá fuerte en segundo semestre: jefe

Un camión descarga nigratos en la planta de nitratos de SQM en Coya Sur, junto al pueblo de María Elena, en el norte de Chile. 13 de octubre, 2016. REUTERS/Ivan Alvarado

SANTIAGO (Reuters) - La demanda mundial por litio, un insumo clave para la pujante industria de autos eléctricos, seguirá firme durante la segunda mitad del año, mientras avanza el desarrollo de nuevos proyectos ante una estrecha oferta global, dijo el martes el jefe de la minera chilena SQM.

SQM, una de las mayores productoras del mineral, impulsa un ambicioso plan de inversión de 525 millones de dólares para más que triplicar su capacidad de producción en los próximos tres años, sin incluir el desarrollo de un proyecto en Argentina y otro en Australia.

El gerente general de la empresa, Patricio de Solminihac, enfatizó que el crecimiento de la demanda en el mercado del litio sigue fuerte, en una lectura que apuntaría a que el aumento del consumo de la materia prima se mantendría sólido.

La demanda en el segundo semestre “la vemos firme (...) ha estado creciendo cerca de un 20 por ciento. Nosotros creemos que están las bases para que el crecimiento siga fuerte, pero es más difícil de prever qué va a pasar con la oferta”, dijo De Solminihac a periodistas.

Bajo este panorama, SQM aumentará su capacidad de producción de litio en Chile en tres etapas. Al cierre del primer trimestre, el margen bruto del segmento de litio y sus derivados representó cerca de un 61 por ciento del total consolidado de la minera, que también produce potasio y yodo, entre otros.

“Los nuevos proyectos y las ampliaciones van a empezar a reflejarse más fuertemente el próximo año”, dijo el ejecutivo, que admitió que en la minera no hay “espacio para hacer más”.

Fuera de Chile, SQM tiene un emprendimiento conjunto con Lithium Americas en el proyecto Cauchari-Olaroz en Argentina, que se fijó una meta de capacidad de producción de 25.000 toneladas de carbonato de litio al año y se prevé que comience a operar alrededor de 2020.

La minera adquirió además el 50 por ciento de los derechos del proyecto de litio Mt. Holland en Australia, que está en fase de estudios y cuya producción inicial sería de unas 40.000 toneladas métricas anuales a partir del 2021.

“Lo más importante (en el exterior) ha sido la incursión que estamos haciendo en (...) un proyecto en Argentina, de una inversión cercana a 450 millones de dólares, y un proyecto en Australia, que probablemente vaya a llegar a necesitar unos 700 millones de dólares”, dijo De Solminihac durante un foro minero.

Reporte de Fabián Andrés Cambero. Escrito por Antonio de la Jara. Editado por Ricardo Figueroa

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