October 5, 2017 / 11:11 PM / a year ago

ADN confirma que insecto de isla australiana no está extinto

Una hembra adulta de Dryococelus australis, también conocido como insecto palo de la isla de Lord Howe y otrora declarado extinto, puede verse en esta foto sin fecha difundida el 5 de octubre del 2017. Cortesía Rohan Cleave/Melbourne Zoo/Handout via REUTERS. ATENCIÓN EDITORES: Esta fotografía fue entregada por un tercero. Imagen para uso no comercial, ni ventas, ni archivos. Crédito obligatorio.

WASHINGTON (Reuters) - Cuando las ratas negras invadieron la isla de Lord Howe tras el naufragio del barco a vapor Makambo en 1918, aniquilaron varias especies nativas en la pequeña isla australiana en el mar de Tasmania, entre ellas un insecto grande y no volador que parece un palo.

Pero el insecto de la isla de Lord Howe, otrora declarado extinto, aún vive. Científicos dijeron el jueves que el análisis de ADN de especímenes de museo y un insecto similar de un inhóspito afloramiento volcánico llamado Pirámide de Ball confirmó que son la misma especie. El hallazgo podría ayudar a allanar el camino para su reintroducción en los próximos años.

“El insecto palo de la isla de Lord Howe se ha convertido en emblema de la fragilidad de los ecosistemas de isla. A diferencia de la mayoría de las historias relacionadas a una extinción, este nos da una segunda oportunidad excepcional”, dijo el biólogo evolucionista Alexander Mikheyev del Instituto Okinawa de la Universidad de Ciencia y Tecnología en Japón.

El insecto de color negro brillante, que crece hasta 15 centímetros de largo, es apodado “la langosta terrestre”. Otros insectos palo habitan otras regiones del mundo y se los llama así por su aspecto, que les permite mimetizarse con árboles y arbustos para evadir a los depredadores.

Como adultos, los insectos palo de la isla de Lord Howe se refugian en árboles durante el día y salen por la noche a comer arbustos.

Para 1930, habían desaparecido de la isla, que se pensaba era su único hábitat. No había mamíferos en la isla cuando llegaron las ratas, que también aniquilaron cinco especies de pájaros y 12 especies de insectos.

Un guardia forestal hizo un curioso descubrimiento en 2001 en la Pirámide de Ball: un insecto similar. Debido a ciertas diferencias entre los insectos de ese lugar y los especímenes de museo de la isla de Lord Howe, existían dudas sobre si pertenecían a la misma especie.

“Encontramos todo lo que esperábamos hallar: que pese a algunas significativas diferencias morfológicas, estos insectos son la misma especie”, dijo Mikheyev, quien encabezó la investigación publicada en Current Biology.

Editado en español por Patricia Avila

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