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Pérdida combustible aplaza lanzamiento del Discovery

CABO CAÑAVERAL, EEUU (Reuters) - La NASA pospuso por al menos 24 horas el lanzamiento del transbordador espacial Discovery porque una pérdida de combustible fue descubierta mientras la nave era abastecida para el vuelo, dijeron funcionarios.

El transbordador espacial Discovery sobre su plataforma de lanzamiento en el Centro Espacial Kennedy en Cabo Cañaveral, Florida, 11 mar 2009. La NASA dijo que pospone por al menos 24 horas el lanzamiento del transbordador espacial Discovery, programado originalmente para la noche del miércoles, por una pérdida de combustible. REUTERS/Bill Ingalls/NASA/Handout

El despegue fue tentativamente reprogramado a las 20.54 EDT del jueves (0054 GMT del viernes), aunque directores del vuelo se estaban reuniendo para evaluar la situación.

Poco antes del mediodía, técnicos de la plataforma de lanzamiento comenzaron a llenar el tanque de combustible del transbordador con 1,9 millones de litros de hidrógeno y oxígeno líquidos.

La fuga se produjo alrededor de dos horas y media más tarde, mientras se llenaba el tanque de hidrógeno. La fuga apareció alrededor de una válvula de ventilación que deja escapar gases de hidrógeno que se han enfriado mientras se llenaba el tanque.

La misión del Discovery, la primera de cinco programadas para este año, ya se había postergado un mes debido a preocupaciones de seguridad respecto a las válvulas de presión de combustible, pero tras largas pruebas y estudios, los encargados prepararon la nave para el vuelo.

La pérdida de combustible del miércoles no se relacionaba con el problema de las válvulas, dijeron fuentes de la NASA.

El transbordador pasará dos semanas en órbita para entregar un equipo de paneles de alas solares de 300 millones de dólares y un nuevo destilador para el sistema de reciclaje de orina de la Estación Espacial Internacional.

Los paneles están dentro de un módulo de 16 toneladas que completará el eje exterior de 11 segmentos.

La tripulación de siete miembros incluirá al japonés Koichi Wakata, un veterano que ya realizó dos viajes en transbordador y se quedará en la estación espacial para ocupar el puesto de ingeniero de vuelo una vez que la nave regrese.

Wakata reemplazará a la astronauta de la NASA Sandra Magnus, que está en órbita desde noviembre.

La estación, un proyecto entre 16 naciones valorado en 100.000 millones de dólares, está en construcción a 350 kilómetros de la Tierra desde hace más de una década.

La agencia espacial estadounidense tiene previstos otros nueve vuelos para completar el ensamblaje, al igual que una misión final de reparación del Telescopio Espacial Hubble, antes de retirar la flota de transbordadores el próximo año.

Editado en español por Javier Leira

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