May 14, 2019 / 3:32 PM / 2 months ago

Auge de baterías lleva a BHP a seguir con Nickel West, Rio apunta a extraer litio en Serbia

LONDRES, 14 mayo (Reuters) - La minera global BHP continuará con las operaciones de níquel en Australia que había puesto a la venta, mientras que Rio Tinto está trabajando en proyectos de cobre y litio en un momento en que la industria apuesta a la demanda de baterías para vehículos eléctricos.

Las mayores compañías mineras aseguran estar bien posicionadas para proveer los metales necesarios para el cambio a la tecnología de los vehículos eléctricos, aunque reconocen los riesgos políticos y los problemas medioambientales existentes en algunos países con las mayores reservas.

El níquel permite que los autos cubran mayores distancias con una única carga. Usar más níquel también reduce costos al reducir la dependencia del cobalto, un mineral más caro y fundamental en la fabricación de las baterías actuales.

Australia Occidental es rico en sulfuro de níquel, que puede ser procesado químicamente en sulfato, lo que llevó a BHP a retener sus operaciones en Nickel West tras varios intentos de vender el negocio.

“Desarrollos como el cambio climático y los dramáticos cambios en la tecnología presentan retos y oportunidades”, dijo el presidente ejecutivo, Andrew Mackenzie, en la conferencia minera BAML en Barcelona, que fue transmitida por internet.

Según dijo, Nickel West ofrece un potencial de altos retornos por el crecimiento previsto en los mercados de baterías y la relativa escasez de oferta de sulfuro de níquel de calidad.

Otros minerales necesarios en una economía más electrificada y con menores emisiones de carbono son el cobre y el litio.

Rio Tinto tiene un gran proyecto de expansión cuprífero en Mongolia y ha descubierto depósitos en Australia, donde indicó que los resultados iniciales son prometedores. También tiene un depósito gigantesco de jadarita, un mineral que contiene litio y solo se encuentra en Serbia.

El martes, su presidente ejecutivo, Jean-Sebastien Jacques, dijo en la conferencia que el estudio de los depósitos serbios debería estar completado en unos 18 meses, tras lo cual la compañía informará a los mercados.

“Hay 26 pasos para poder extraer litio”, señaló, agregando que el precio es un asunto a tener en cuenta, aunque Rio está cada vez más cómodo con el mercado.

El presidente ejecutivo de Glencore, Ivan Glasenberg, dijo que serán necesarias nuevas fuentes significativas de minerales para baterías, así como un aumento de los esfuerzos de la industria para limitar la utilización de minerales caros como el cobalto.

Glencore ha dicho siempre que está el primero en la línea de salida para la revolución de las baterías, ya que controla una gran participación del suministro mundial de cobalto a través de sus operaciones en la República Democrática del Congo.

No obstante, Glasenberg también se refirió a obstáculos como un alza de los riesgos, altos costos de capital y la ausencia de nuevos suministros accesibles.

Reporte de Melanie Burton en Melbourne, Muvija M en Bengaluru y Barbara Lewis en Londres; editado en español por Carlos Serrano

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