January 24, 2020 / 7:49 PM / in a month

Chilena Codelco busca aprobación para explorar litio en salar de Maricunga

Foto de archivo. Vista aérea muestra las piscinas de salmuera de la mina de litio SQM en el salar de Atacama, en el norte de Chile. 10 de enero de 2013. REUTERS/Iván Alvarado.

SANTIAGO, 24 ene (Reuters) - La estatal chilena Codelco presentó el viernes a los reguladores un plan para iniciar la exploración de litio en sus pertenencias del salar de Maricunga, un paso clave para avanzar en el desarrollo del segundo depósito más rico del metal en el país.

La propuesta, si se aprueba, permitiría a Codelco, el mayor productor mundial de cobre, “reconocer las concentraciones de litio y otros elementos necesarios para decidir el avance hacia nuevas etapas de estudio de este proyecto”, dijo la empresa.

La minera estatal espera realizar actividades exploratorias por hasta 10 meses, añadió la compañía en un comunicado.

Durante años Codelco ha manifestado la posibilidad de entrar en el negocio del litio, pero ha retrasado repetidamente los planes para desarrollar sus reservas para concentrarse en el cobre, su principal negocio.

Se espera que la demanda de litio se dispare hacia 2025, pero el exceso de oferta a corto plazo recientemente ha llevado a varias mineras a retrasar grandes proyectos.

Chile posee las mayores reservas mundiales de litio, un insumo clave en las baterías para vehículos eléctricos, pero la producción en el país apenas se ha movido en los últimos años ya que asuntos burocráticos y ambientales han obstaculizado durante mucho tiempo el desarrollo de proyectos en otros lugares del norte de Chile que no sean el Salar de Atacama.

Los 145 kilómetros cuadrados de Maricunga representan menos del 5% del tamaño del vasto Salar de Atacama, rico en litio, pero las reservas de alta ley del metal ultraligero en algunas partes de su suelo lo hacen potencialmente atractivo.

Codelco anunció en 2019 un acuerdo no vinculante con la minera Salar Blanco para un proyecto conjunto en Maricunga.

La principal minera chilena de litio SQM, el segundo productor mundial del metal, también tiene participaciones en Maricunga.

Reporte de Dave Sherwood, editado en español por Natalia Ramos

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