March 11, 2020 / 6:07 PM / 25 days ago

En un planeta muy lejano está nublado, con posibilidad de lluvia de hierro líquido

Una visión del hemisferio nocturo del exoplaneta gigante ultracaliente WASP-76b, que tiene un hemisferio diurno que enfrenta a su estrella y donde las temperaturas superan los 2.400 grados Celsius, lo suficiente como para convetir a los metales en vapor, con fuertes vientos que luego llevan el hierro al hemisferio nocturno más frío, donde se condensa y forma gotas de hierro, en esta ilustración publicada por el Observatorio Europeo Austral el 11 de marzo, 2020. ESO/M. Kornmesser/Handout via REUTERS

WASHINGTON, 11 mar (Reuters) - Los científicos han detectado un planeta exótico en otro sistema solar donde la previsión meteorológica es siempre radical: un 100% de posibilidades de que caiga la lluvia más terrible imaginable, con gotas de hierro líquido incandescente.

Investigadores dijeron el miércoles que usaron el instrumento ESPRESSO para cazar planetas del Telescopio Extremadamente Grande del Observatorio Europeo Austral de Chile para observar un planeta llamado WASP-76b, localizado a unos 640 años luz de la Tierra. Es casi dos veces más grande que Júpiter, el mayor planeta de nuestro sistema solar.

Los planetas descubiertos fuera de nuestro sistema solar son llamados exoplanetas, y WASP-76b es uno de los más extremos en términos de clima y química. Forma parte de una familia de exoplanetas avistados en los últimos años y denominados gigantes gaseosos “ultracalientes”.

Está ubicado muy cerca de su estrella, que es casi dos veces más grande que el Sol. WASP-76b orbita solo tres veces el radio de esa estrella, mucho más cerca de lo que Mercurio -el planeta más interior de nuestro sistema solar- orbita al Sol. La misma cara se enfrenta siempre a su estrella, lo mismo que pasa con la Luna y la Tierra.

WASP-76b recibe 4.000 veces más radiación solar que la Tierra del Sol y su cara iluminada está achicharrada, con temperaturas de 2.400 grados Celsius. Este terrible calor evapora los metales presentes en el planeta, con fuertes vientos que llevan vapor de hierro a la cara oscura -más fría-, donde se condensa en gotas líquidas.

Puede que la lluvia de hierro fundido sea algo único en estos exoplanetas “ultracalientes”, según el astrónomo de la Universidad de Ginebra David Ehrenreich, quien dirigió el estudio publicado en la revista Nature.

WASP-76b ilustra la naturaleza exótica de algunos exoplanetas y muestra que aún queda mucho por descubrir sobre otros sistemas planetarios.

“Las extremas condiciones atmosféricas halladas en WASP-76b y sus hermanos, otros gigantes gaseosos ‘ultracalientes’, no se han encontrado en ninguna parte de nuestro sistema solar y serían muy difíciles de reproducir en un laboratorio”, afirmó Ehrenreich. “Por tanto, estos objetos exóticos son laboratorios únicos para probar nuestros modelos climáticos y comprender las formas más extremas de evolución atmosférica”.

“El ‘zoo’ de sistemas planetarios está muy por encima de nuestras expectativas”, agregó la astrofísica María Rosa Zapatero Osorio, del Centro de Astrobiología de Madrid, coautora del estudio y coordinadora del equipo científico ESPRESSO.

Reporte de Will Dunham; editado en español por Carlos Serrano

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