December 27, 2018 / 7:16 PM / 5 months ago

Rosatom de Rusia dice que puede ayudar a Chile a elevar su producción de litio

SANTIAGO (Reuters) - La compañía estatal de energía nuclear rusa Rosatom ofreció al gobierno de Chile una tecnología que dice que puede aumentar la producción de litio, un insumo clave para las baterías de vehículos eléctricos, según informes de transparencia obtenidos por Reuters.

El logo de la corporación nuclear estatal rusa Rosatom en una feria en San Petesburgo, Rusia. Imagen de archivo. 1 de junio de 2017. REUTERS/Sergei Karpukhin

En reuniones el mes pasado, representantes de Uranium One Group, una subsidiaria de Rosatom, informaron a funcionarios de dos entidades chilenas que podrían aumentar de manera sostenible las tasas de extracción del metal de batería ultraligero de salmuera, mejorar su calidad y obtener mayores ingresos.

SQM y Albemarle, que explotan el litio del rico Salar de Atacama en el norte de Chile, son los dos principales productores mundiales del mineral. Ambos han ganado recientemente aprobaciones para aumentar sus cuotas de producción sin usar más salmuera o agua salada para producirla.

Los representantes de Rosatom presentaron su plan a los funcionarios de la agencia de desarrollo de Chile Corfo y el Ministerio de Minería, cada uno de los cuales ayuda a supervisar la industria de litio de Chile.

“Si la tecnología rusa cumple los requisitos y expectativas de CCHEN (Agencia nuclear de Chile), Uranium One Group estaría dispuesta a introducir su tecnología para los proyectos de SQM, Albemarle, MS Blanco y otros concesionarios, con el fin de aumentar sus cuotas de producción”, dijo uno de los representantes de Rosatom.

El interés de Rusia en la industria de litio del país sudamericano se conoce en medio de una avalancha mundial para asegurar los recursos para desarrollar vehículos eléctricos.

Chile es el principal productor mundial de cobre y el segundo productor mundial de litio, ambos metales críticos para la industria.

Fabricantes de automóviles, gobiernos, mineros y otros han presionado cada vez más a los funcionarios aquí en sus esfuerzos por buscar el acceso a los codiciados recursos de Chile.

Representantes de Rosatom dijeron que su tecnología utilizaría salmueras residuales después del procesamiento y eliminaría las grandes piscinas de evaporación solar que consumen mucha agua y que los principales mineros de Chile utilizan actualmente para producir litio.

La compañía también ofreció otras opciones a los funcionarios chilenos, incluida la construcción de una planta para convertir el cloruro de litio en hidróxido de litio de grado de batería, que no se produce actualmente en Chile pero que es cada vez más codiciado por los fabricantes de automóviles.

Una tecnología más eficiente y ahorradora de agua podría ayudar a Chile a detener una crisis ambiental inminente.

La incertidumbre sobre cuánta agua queda bajo la superficie de los salares ricos en litio de Chile ha provocado cada vez más conflictos entre los mineros de litio y cobre, y entre la industria y las comunidades indígenas.

Cualquier propuesta de Rosatom, uno de los mayores productores de reactores nucleares del mundo, probablemente enfrentará un escrutinio cercano por parte de los reguladores chilenos. El gobierno chileno considera al litio como un “mineral estratégico”, por lo que arrienda derechos para explotarlo y limita su producción y uso en aplicaciones nucleares.

La agencia nuclear de Chile exige que todo el litio exportado desde el país lleve la advertencia de que “este producto debe comprometerse a no usarlo ni a revenderlo para ninguna aplicación relacionada con la fusión nuclear”.

Editado por Javier López de Lérida

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